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Cradle of Catholicism in Georgia

By Father Pablo Migone, Chanecellor of the Diocese of Savannah

While I was a seminarian in 2004, my pastor at Saint Mary on the Hill in Augusta, Father Jerry Ragan, gave me a unique task during my summer assignment.  He asked me to do the necessary research and paperwork to place a historical marker at the parish to commemorate the Sisters of Saint Joseph who, for many years, staffed the Catholic school.  A few years prior, the parish had purchased the old convent and renovated it into an Adoration Chapel and other space for both parish and school use.  My first step was to contact Sister Laura Ann Grady, CSJ, one of the few Sisters of Saint Joseph, still residing in Augusta.  During our first meeting, she introduced me to the fascinating story of the first Catholics who settled in the state of Georgia in 1790 in an area called Locust Grove.

As I worked on the application for the Georgia Historical Society, I decided to visit this site where English Catholics from Maryland found fertile land and founded the first Catholic presence in the state of Georgia.  It was a hot summer day.  I arrived in the town of Sharon and found the Church of the Purification of the Blessed Virgin Mary.  (I remembered attending Mass at this somewhat dilapidated country church as a child when my family lived in Washington, Georgia.  Though we regularly attended Mass at Saint Joseph in Washington, Father Ryan celebrated a Saturday vigil Mass in Sharon.)  I drove in every direction of the 4-way stop of Sharon. I did not find the old cemetery, so I stopped at a convenience store on the corner in the single intersection in town. The door was wide open, and an elderly man sat motionless on a reclining chair.  The temperature decreased a few degrees by stepping inside. Yet, it remained hot enough that all the candy bars for sale were kept in a small refrigerator.  The man explained where to find this old Catholic cemetery.  “When you get to the dirt road, keep going.  It’ll be on your right.”

Last week I had the opportunity to return to Locust Grove for the fourth time.  This time the cemetery was well maintained, and the gravestones were clean.  A beautiful stone wall enclosed the area.  In the same way that Bishop England of Charleston visited the faithful in this remote Georgia settlement, Bishop emeritus J. Kevin Boland and Bishop-elect Parkes both walked among the graves of those who have gone before us marked with the sign of faith.  The Purification Heritage Center led by Mrs. Betsy Orr has performed a considerable amount of work to restore the area and ensure that its story is told.  Catholics arrived at Locust Grove a few years before any arrived at the city of Savannah or any other place in the state.  This is the birthplace of the Diocese of Savannah.  The Church of the Purification is one of the original three parishes In Georgia, including Saint John the Baptist in Savannah and Saint Patrick (Most Holy Trinity) in Augusta.

In 2005, Bishop Boland dedicated a historical marker outside the old convent at Saint Mary on the Hill School.  These first Catholic settlers, along with the priests and Sisters of Saint Joseph that served them, endured considerable hardships, yet the faith persevered.  As Georgia Catholics, this heritage belongs to each one of us. In the practice of our faith, we join our ancestors in faith by professing the same one faith in Jesus Christ.

 En Espanol (below):

Cuna del Catolicismo en Georgia

Cuando era un seminarista en 2004, mi párroco en Saint Mary on the Hill en Augusta, el Padre Jerry Ragan, me dio una tarea peculiar durante mi asignación de verano. Me pidió que hiciera las investigaciones y los trámites necesarios para colocar un marcador histórico en la parroquia para conmemorar a las Hermanas de San José que durante muchos años trabajaron en la escuela católica. Unos años antes, la parroquia había adquirido el convento antiguo y lo había convertido en una Capilla de Adoración y otros espacios para uso parroquial. Mi primer paso fue contactar a la Hermana Laura Ann Grady, CSJ, una de las pocas Hermanas de San José que aún residían en Augusta. Durante nuestro primer encuentro ella me presentó a la fascinante historia de los primeros católicos que se establecieron en el estado de Georgia en 1790 en un área llamada Locust Grove.

Mientras completaba la solicitud para la Sociedad Histórica de Georgia decidí visitar este lugar donde católicos ingleses de Maryland encontraron tierras fértiles y fundaron la primera presencia católica en el estado de Georgia. Era un día de verano extremadamente caliente. Llegué al pueblo de Sharon y encontré la Iglesia de la Purificación de la Santísima Virgen María. Recordaba haber asistido a Misa en esa iglesia rural algo decaída cuando era un niño y mi familia vivía en Washington, Georgia. Aunque asistíamos regularmente a Saint Joseph en Washington, el Padre Ryan celebraba una Misa de vigilia los sábados en Sharon. Conduje en todas las direcciones desde la intersección principal de Sharon y no encontré el cementerio antiguo, así que me detuve en una pequeña tienda ubicada en la misma intersección. La puerta estaba abierta y un señor mayor estaba sentado inmóvil en una silla reclinable. La temperatura bajó unos pocos grados al ingresar al establecimiento, pero aún estaba lo suficientemente caliente que las barras de chocolate en venta estaban guardadas en un refrigerador pequeño. El anciano me explicó dónde encontrar el cementerio católico. “Cuando llegues al camino de tierra, continúa. Estará a tu derecha”.

La semana pasada tuve la oportunidad de retornar a Locust Grove por cuarta vez. Esta vez el cementerio estaba bien mantenido y las lápidas estaban limpias. Un hermoso muro de piedra rodeaba la zona. De la misma manera que Monseñor England, Obispo de Charleston, visitó a los fieles en este remoto asentamiento en Georgia, el Obispo Emérito J. Kevin Boland y el Obispo Electo Parkes de Savannah caminaron entre las tumbas de los que nos han precedido marcados con el signo de la fe. El Purification Heritage Center dirigido por la Sra. Betsy Orr ha realizado un considerable trabajo para restaurar el área y asegurarse de que se recuente su historia. Los católicos llegaron a Locust Grove unos años antes de que llegaran a la ciudad de Savannah o cualquier otro lugar de Georgia. Aquí nació la Diócesis de Savannah. La Iglesia de la Purificación es una de las tres parroquias originales de Georgia, entre ellas Saint John the Baptist en Savannah y Saint Patrick (Most Holy Trinity) en Augusta.

En 2005, Monseñor Boland dedicó un marcador histórico junto al antiguo convento de la escuela de Saint Mary on the Hill. Estos primeros agricultores católicos, junto con los sacerdotes y las Hermanas de San José que les servían, sufrieron dificultades considerables, pero la fe perseveró. Como católicos de Georgia, esta herencia nos pertenece a cada uno de nosotros, y en la práctica de nuestra fe, nos unimos a nuestros antepasados ​​en la fe al profesar la misma fe en Cristo Jesus.

 

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